谷歌和雪佛龍投資核融合初創公司,融資 12 億美元

日期:2022/10/27   IA

谷歌和雪佛龍是 TAE Technologies 週二宣布的 2.5 億美元融資的一部分,TAE Technologies 是一家採用非常規戰略的核聚變初創公司,現已籌集了 12 億美元。
日本投資公司美洲住友商事也參與了本輪融資,將幫助TAE將其聚變技術帶到亞太地區。
TAE 成立於 1998 年,目標是在 2030 年代初擁有一個商業規模的聚變反應堆向電網輸送能量。

Michl Binderbauer, CEO of TAE Technologies

谷歌 和雪佛龍
  是 TAE Technologies 週二宣布的 2.5 億美元融資的一部分,該公司是一家採用非常規戰略的核聚變初創公司,目前已籌集了 12 億美元。

核聚變通常被稱為清潔能源的聖杯,因為它有望產生幾乎無限的零排放能源,而不會產生與核裂變產生的等效有害、持久的放射性廢物。

核裂變是傳統核電站產生能量的過程,其中一個較大的原子分裂成兩個較小的原子,從而釋放能量。 核聚變逆轉了這一過程,當兩個較小的原子碰撞在一起形成一個較大的原子時會產生能量。

聚變是為恆星和太陽提供動力的基本過程,但事實證明,儘管經過數十年的努力,在地球上的受控反應中難以維持。

“隨著可再生能源在能源結構中的佔比越來越大,TAE——以及整個融合技術——有可能成為可擴展的無碳能源發電來源和電網穩定的關鍵推動力,”雪佛龍總裁吉姆蓋博說 能源公司的企業風險投資部門 Technology Ventures 在宣布週二融資的聲明中。

母公司 Alphabet 旗下的搜索巨頭谷歌自 2014 年以來一直與 TAE 合作,為這家融合初創公司提供人工智能和計算能力。 但周二是谷歌對 TAE 的第一筆現金投資。

日本投資公司美洲住友商事也參與了本輪融資,將幫助TAE將其聚變技術帶到亞太地區。

TAE 成立於 1998 年,目標是在 2030 年代初擁有一個商業規模的聚變反應堆向電網輸送能量。

這項投資是在 10 月份宣布 TAE 與日本國立聚變科學研究所合作之後進行的。據國際能源協會稱,日本目前的大部分能源來自煤炭、石油和天然氣。它的地理位置使其清潔能源目標特別具有挑戰性。

“與許多其他國家不同,日本沒有豐富的可再生能源資源,其高人口密度、多山的地形和陡峭的海岸線是擴大其擁有的資源的嚴重障礙,特別是因為它為數不多的許多平地已經很嚴重了國際能源署執行主任法提赫·比羅爾在談到該國 2021 年的能源格局時說。這意味著日本需要關注能源效率和核電等資源。

達到技術里程碑,挑戰依然存在
同樣在周二,TAE 宣布了一個技術里程碑:它目前的聚變反應堆機器(綽號 Norman)實現了超過 7500 萬攝氏度的溫度,該機器位於公司總部所在的加利福尼亞州山麓牧場。 (可以在這裡找到關於諾曼如何工作的圖片文章。)

TAE 週二宣布的資金將用於建造其下一代聚變機器,稱為哥白尼,它表示將在 2025 年之前完成,並將位於加利福尼亞州歐文市附近。

A rendering of TAE Technologies' next generation fusion machine, called Copernicus.

TAE 使用的是線性機器,一種稱為光束驅動場反轉配置的細長結構。

等離子體——氣體之外最有活力的物質狀態——在 TAE 聚變機的兩端產生,然後射向中間,等離子體撞擊在一起並引發聚變反應。

TAE 聚變方法的另一個關鍵區別是它使用的燃料。聚變反應最常見的燃料來源包括氘和氚,它們都是氫的形式,氫是宇宙中最豐富的元素。氘是天然存在的,但必須產生氚。 (愛達荷國家實驗室的一個團隊正在研究氚的供應鏈。)

但 TAE 的聚變過程使用氫硼(也稱為質子硼或 p-B11)作為燃料。氫硼不需要擁有氚加工供應鏈,TAE 將其視為一項優勢。然而,挑戰在於氫硼燃料源比氘氚燃料源需要更高的溫度。

普林斯頓大學天體物理學教授 Nat Fisch 告訴 CNBC,“質子-硼 11 聚變確實比氘-氚聚變困難得多,原因有很多。”這是因為 pB11 聚變反應的橫截面非常小,它必須被限制更長時間才能開始聚變過程。 “與此同時,達到這個更小的橫截面所需的溫度也要大得多,”Fisch 告訴 CNBC。這意味著點燃聚變反應需要大量能量,然後將非常熱的燃料長時間保持在原位,同時還要確保反應副產物離開反應迅速發生的等離子體,以免污染反應.

“總的來說,這是一個非常非常困難的問題——它需要一個非常新的學習曲線。 但 TAE 團隊非常聰明,而且行動非常迅速,因此,如果有人要解決這個問題,TAE 團隊完全可以勝任,”Fisch 說。